Elon Musk is de ‘superondernemer’ achter de bedrijven PayPal, SpaceX en Tesla. Zijn ambities zijn dan ook – letterlijk – ’sky-high’. Hij verandert eigenhandig de wereld waarin we leven met nieuwe technieken, ideeën en projecten. Wie is deze ondernemer? Waar haalt hij zijn ideeën? En wat kunnen Belgische ondernemers van hem leren?

Start van een ‘Superondernemer’
Elon Musk werd geboren in 1971 in Pretoria, Zuid-Afrika. Zijn vader was een Zuid-Afrikaanse ingenieur, zijn moeder een Canadees model. Wanneer het koppel uit elkaar ging, koos Musk ervoor om vooral bij zijn vader in Zuid-Afrika te wonen. Van kindsbeen af was hij al aan het programmeren. Na zijn studies ‘fysica en algemene economie’, begon hij vanuit de VS zijn dromen als ondernemer na te jagen. Samen met zijn broer richtte hij zo het bedrijf Zip2 op, dankzij de investeringen van een groep business angels. Na vier jaar werd het verkocht aan Compaq. Daarna richtte hij PayPal op, dat op zijn beurt in 2002 werd verkocht aan Ebay voor 1,5 miljard dollar. Elon Musk was de grootste aandeelhouder in het bedrijf met een aandeel van 165 miljoen dollar. Dit alles lag aan de basis en gaf hem de (financiële) mogelijkheid om zijn eigen revolutionaire projecten uit te bouwen. Vandaag is Musk de grondlegger en CEO van SpaceX, CEO en productspecialist bij Tesla, CEO van Neuralink, en voorzitter van The Boring Company.

Technologie die vooruitgaat
Elon Musk is een ondernemer in een klasse die hij zelf creëert. Met het eindresultaat steeds duidelijk voor ogen werkt hij aan innovatieve ideeën of bedrijven. Dit telkens met één missie voor ogen: Musk is er namelijk van overtuigd dat de overgang naar hernieuwbare energie onvermijdelijk is. Fossiele brandstoffen zullen uiteindelijk uitgeput zijn, wat de mensheid dwingt om andere energiebronnen te vinden. Tesla’s bestaan is dus gefundeerd op een bewustzijns- en omschakelingsproces dat sowieso zal moeten plaatsvinden. De enige vraag is de snelheid waarmee dit zal gebeuren. Musk: “Veel mensen denken dat technologie steeds vooruitgaat en zichzelf verder ontwikkelt, maar niets is minder waar. Technologie ontwikkelt enkel verder omdat heel wat mensen heel hard werken voor die ontwikkeling. Kijk maar naar de piramides in Egypte, waarvan we zelfs niet meer kunnen nagaan hoe ze eigenlijk gebouwd werden.”

Tesla’s visie
Met het oog op een versnelde transitie naar duurzame energie heeft Tesla van bij het begin in 2003 dan ook een revolutie teweeggebracht in de auto-industrie. In de beginjaren geloofden slechts enkelen in de toekomst van elektrische auto’s. Ondertussen ontwikkelen zo goed als alle automerken hun eigen hybride en elektrische modellen. In plaats van te tanken en fossiele brandstoffen te gebruiken, kun je dus ‘tanken’ op basis van hernieuwbare energie van zon, wind of water.

 

Tesla’s bestaan is gefundeerd op een bewustzijns- en omschakelingsproces dat sowieso zal
moeten plaatsvinden

 

Populariteit blijft toenemen
Tesla werd de laatste jaren steeds populairder. Het aandeel van Tesla blijft ook toenemen. Zo steeg het aantal inschrijvingen voor de Model S/X met 34 procent. Jammer genoeg blijft een elektrische auto voor de meeste mensen een dure zaak en is dit dus niet voor elke consument een voor de hand liggende keuze. De duurste component van de wagen is de batterij, die vertegenwoordigt 37 procent van de waarde van de auto. Maar ook hiervoor heeft Musk een oplossing, namelijk de oprichting van Gigafactories. Deze kunnen door toenemende schaalvoordelen de kosten van de batterij drukken.

Gigafactories
Tesla’s eerste Gigafactory, in Nevada (VS), startte in 2017 met de productie van lithiumbatterijen. De benaming Gigafactory wijst op de totale jaarlijkse accuproductie van de fabriek, die 35 gigawattuur (GWh) is. Een GWh is het equivalent van het genereren van een miljard watt gedurende één uur. Dit is bijna net zo veel als de totale accuproductie van de hele wereld.

Innovatief productieproces
De Gigafactories werken via een innovatief productieproces, waarbij minder afval wordt gecreëerd en er optimalisatiemogelijkheden zijn door het grootste deel van de productieprocessen in één gebouw samen te brengen. De massaproductie van deze lithiumbatterijen zou hun prijs met 30 procent doen dalen. Zo wordt het voor veel meer mensen mogelijk om hun benzinewagen in te ruilen voor een elektrische wagen. Deze Gigafactories maken het dus mogelijk om Tesla’s laatste modellen goedkoper aan te bieden. Zo is Tesla’s Model 3 een kleinere elektrische auto die de ambitie heeft om een echte auto voor het volk te worden. Na de lancering van het nieuwe model in de VS kwamen er alvast enkele honderden reservaties binnen. De productie stootte echter op problemen waardoor er een vertraging is opgetreden. Bij het nakijken van het derde kwartaal van 2017 – een nettoverlies van 619,4 miljoen dollar te wijten aan een bottleneck in de productie van Model 3 – nam Elon Musk daarvoor de verantwoordelijkheid op hem.

 

Technologie ontwikkelt zich alleen maar omdat heel wat mensen heel hard werken voor die ontwikkeling

 

Productiedoelen niet gehaald
“Alles bij elkaar genomen, was het onze schuld – en vooral mijn schuld”, zei hij na het rapport tegen Fortune. Daarna verhuisde hij naar de Gigafactory in Nevada om de productie van het Model 3 verder op te volgen. Op het einde van vorig jaar rolde Tesla’s Model 3 uit de productieband en vond het zijn weg naar de koper. Het doel is om een productievolume van 500.000 wagens per jaar te bereiken. Musk leerde veel uit de productie van Model 3, en hoewel de productiedoelen tot op vandaag niet gehaald werden, blijft hij streven naar 5.000 auto’s tegen juni van dit jaar.

‘Solar roof’
Het opkopen van SolarCity is een ander voorbeeld van Musk’s visie. Het bedrijf ontwerpt en verkoopt solar panels, solar roofs en opslagsystemen voor zonne-energie die hernieuwbare en zelfvoorzienende energie bij de consument brengen en dus de toekomst van wonen en energielevering sterk kunnen beïnvloeden. Maar zijn toekomstvisie stopt daar niet. “Eén van de meest geestdodende zaken vandaag, is het verkeer. Het beïnvloedt iedereen ter wereld en neemt enorm veel van onze tijd in beslag”, aldus Musk. Het reorganiseren van de stadsinfrastructuur is volgens hem de oplossing. Zo werkt hij aan een idee voor een 3D tunnelsysteem onder Los Angeles om de verkeersproblematiek aan te pakken. Dit systeem zou wagens met een hoge snelheid door een tunnel vervoeren en zo de tijd die we in de wagen doorbrengen, verminderen, zo legt hij uit in de TED-talk The future we are building – and boring.

Leefmilieu verbeteren
Musk wil eigenhandig onze levenskwaliteit en het leefmilieu op aarde verbeteren met een effectievere infrastructuur, zelfrijdende elektrische wagens en hernieuwbare energie. Maar zelfs dat is niet genoeg. Zo leidde zijn passie voor de ruimte tot het doel om van de mens een multiplanetair wezen te maken. Hij wil reizen naar Mars mogelijk maken, waarvoor onlangs de eerste stappen lijken te zijn gezet. Zo werd de SpaceX Falcon Heavy Raket, met kersenrode Tesla Roadster, in een baan tussen de aarde en Mars gestuwd.

Problemen op aarde
Ondanks criticasters claimen dat hij zijn energie beter zou spenderen aan het oplossen van de problemen op aarde, zet Elon Musk zijn droom om bij te dragen aan ’iets meer’ niet aan de kant. Hierdoor kunnen we spreken van (r)evoluties die er zonder zijn innovaties misschien nooit zouden komen. Zo draagt hij Tesla’s missie elke dag uit in alles wat hij doet, en zet hij zich elke dag in om de transitie naar duurzame energie te versnellen.

’s Werelds grootste ‘solar rooftop’
Tesla is gestart met het bouwen van een ‘solar rooftop’: een gigantisch systeem op het dak van hun Gigafactory in Nevada dat zonne-energie genereert. De 100 procent duurzame energie wordt opgewekt door een combinatie van een zonnesysteem van 70 megawatt en grondinstallaties. Dit zonnedak zal zeven keer groter zijn dan het grootste zonnestelsel dat vandaag geïnstalleerd is, aldus Musk. Eenmaal klaar zal dit de hele fabriek voorzien van groene energie, inclusief het recycleren van batterijen.