De winter staat voor veel Belgen nog altijd synoniem met vakanties naar skigebieden. Waar trekken onze landgenoten naartoe? Wat doen ze daar? Short ski of extreme ski? En hoe pakt een extreme skiër zijn geliefkoosde sport aan? “Is het gevaarlijk? Ja, maar dat is motorrijden voor een leek ook.”

Waar wintersport tot voor enkele jaren bijna volledig rond skiën draaiden, zijn er nu honderd-en-een redenen te bedenken waarom mensen naar de Franse, Oostenrijkse of Italiaanse sneeuwgebieden trekken. “Het aanbod met vroeger verschilt dag en nacht”, zegt Adriaan De Keuster van het gespecialiseerde reisbureau Landscapeski. “Er zijn héél veel hotels bijgekomen en sommige daarvan zijn echte paleizen. Mensen gaan natuurlijk om te skiën, maar evengoed om te wellnessen, om te shoppen, voor de gastronomie of gewoon om te relaxen. Een zwembad voor de kinderen, dat staat bijvoorbeeld heel hoog op het verlanglijstje van de gezinnen die naar daar trekken.”

Early bird vs. last minute
Omdat er zoveel verkoopkanalen zijn bijgekomen – touroperators, onafhankelijke reisbureaus, internet… –  is het lastig te becijferen hoeveel Belgen er op de latten staan in de winter. Ook het boekingsgedrag van de reizigers is wispelturig geworden. “Er zijn klanten die onmiddellijk opnieuw boeken voor volgend jaar, op de dag dat ze thuiskomen”, zegt De Keuster. “Maar we krijgen ook mensen die zeggen: waar kan ik volgende week naartoe?”

 

Hoe dichter je bij de piste zit, hoe duurder je skireis zal worden – Adriaan De Keuster

 

Bepaal je prijs…
Wat de prijzen van die winterreizen betreft, gelden wel enkele ijzeren wetten. “Hoe dichter bij de piste je zit, hoe duurder het wordt”, aldus De Keuster. “Ook het tijdstip waarop je gaat speelt natuurlijk een rol. Tijdens de paasvakantie zal dezelfde reis een stuk goedkoper zijn dan in het kerstverlof.” Daarnaast bepaalt de ligging van je favoriete skioord hoe diep je in de buidel zal moeten tasten. Hoe mondainer, hoe dieper.

…volgens jouw gewenste ski-ervaring
“Voor de glamour zit je in Ischgl, Sankt-Moritz of Crans-Montana zeker goed, maar voor de allerbeste ski-ervaring hoef je niet per sé naar dit soort luxueuze oorden te trekken”, meent De Keuster. “Het hangt er natuurlijk ook van af wat je wilt: off-piste gaan? Dagtochten doen? Wil je mooie panorama’s? Wil je snowboarden of skiën? Mijn persoonlijke top-drie is Ischl, ja toch wel, Sella Ronda in Italië, maar even goed Livigno, het Blankenberge van de skigebieden (lacht).”

Mee met een free rider
Wie al die gebieden op zijn duimpje kent, is Rembert Notten. Hij heeft zich helemaal toegelegd op free riding en is zowat de enige Belg die (semi)-professioneel bezig is met deze skivariant. Bij free riding worden de traditionele pistes achtergelaten en zoekt de skiër zijn eigen weg naar beneden, liefst met de nodige jumps en acrobatische toeren. “Ik ben op mijn dertiende begonnen met gewoon skiën, dan overgeschakeld op freestyle en nog later dan de combinatie gemaakt: free riden dus.”

 

We gebruiken nooit een helikopter om boven te geraken. Die twee, drie uur klauteren zijn een wezenlijk onderdeel van het free riden – Rembert Notten

 

Gevaarlijk voor leken
Volgens Notten zijn het vooral de uitdaging en de adrenalinekick die deze sport zo aantrekkelijk maken. Daar is ook wel enig risico aan verbonden. “Is het een gevaarlijke sport? Ja, eigenlijk wel. Maar, je kunt dat gevaar in zekere mate beheersen. Voor mij is motorrijden ook gevaarlijk omdat ik er niks van ken. Voor een ervaren motorrijder ligt dat al helemaal anders. Ik zou een leek dus niet aanraden om te gaan free riden.”

Weken voorbereiding, vijf minuten afdaling
Een gemiddelde free ride-afdaling duurt meestal niet veel meer dan vijf minuten. Maar daar gaan soms wel dagen voorbereiding aan vooraf. Notten: “Ik bestudeer de zomerkaarten, de winterkaarten, ik zoek uit waar de gevaarlijke rotsen zitten. Het is meer dan zomaar de berg afdonderen. We gebruiken ook nooit een helikopter om boven te geraken. Die twee, drie uur klauteren zijn een wezenlijk onderdeel van de sport.”

Skiën aan de andere kant van de wereld
Notten klautert dankzij zijn wedstrijdschema doorheen heel Europa. Verder dan dat gaat hij zelden of nooit. “Ik ken al die exotische skioorden in Chili en Nieuw-Zeeland wel, maar daar heb ik de tijd, noch het geld voor”, lacht hij. Ook bij Landscapeski komt er wel eens een klant langs om te gaan skiën in Argentinië of in Colorado bijvoorbeeld. De Keuster: “Dat zijn natuurlijk once in a lifetime-reizen.” Bij zulke reizen word je met de helikopter boven op de berg afgezet en zoef je naar beneden. “Nu pas op, de sneeuw is daar heel anders dan bij ons, veel lichter en droger en met veel minder weerstand. Het is een heel andere ervaring, maar of het ook een betere ervaring is? Ik steek er mijn hand niet voor in het vuur.”