Een reis boeken doen we liefst vanuit onze sofa. Een bed & breakfast bekijken, wat reviews lezen, enkele mails rondsturen, online prijzen vergelijken… Het is alsof het nooit anders geweest is. Steeds meer steden stappen ook in een app-concept en bieden op maat gemaakte tours aan die perfect te volgen zijn via de smartphone of tablet.

Toeristische app
De UNESCO-stad Brugge sprong vanuit de Erfgoedcel alvast op de digitale trein met de ontwikkeling van Xplore Bruges. “Een idee dat gegroeid is uit onze vorige app ‘Visit Bruges’ van Toerisme Brugge waarvoor wij een erfgoedroute ontwikkelden”, vertelt Katrien Steelandt, coördinator erfgoedcommunicatie Brugge. “Vanuit de erfgoedcel zijn we al tien jaar bezig met het digitaliseren van foto’s, getuigenissen, handschriften en kaarten. Dit wilden we graag aanbieden via een app, die toeristen niet alleen wegwijs maakt volgens bepaalde thema’s, maar ook praktische informatie aanbiedt.” Visit Bruges werd 35.000 keer gedownload en bleek voor een eerste project bijzonder succesvol. Het signaal om een groter platform te ontwikkelen.

Complete gids
Xplore Bruges ging half april online en biedt in een eerste fase routes aan die toeristen informeren over Hans Memling of Guido Gezelle via een uitgestippeld traject door de stad. De routes worden op de smartphone of tablet ingeladen en leiden je via Google Streetview op het juiste pad. “Je digitale gids is altijd nabij”, klinkt het. In een tweede fase moet Xplore Bruges een complete toeristische gids worden. Katrien Steelandt: “We werken nauw samen met de toeristische dienst van Stad Brugge.

 

Een reisagent ken zijn klant nog altijd beter dan een zoekmachine – Koen Van den Bosch

 

Eén app voor alles
De bedoeling is dat je tegen de zomer ook informatie over restaurants, openingsuren van musea en bezienswaardigheden in de stad eenvoudig kan raadplegen. We willen één app die alles aanbiedt voor de toeristen, geen tien naast elkaar lopende digitale projecten.” Om de drempel te verlagen bij de toeristen wordt binnenkort ook gewerkt met een groot touchscreen in het belangrijkste informatiepunt voor toeristen. “Op een plek waar veel toeristen komen, moeten ze gestimuleerd worden om aan de slag te gaan met onze app.”

Belang voor touroperators
Niet alleen steden moeten hun toeristen digitaal informeren, ook touroperators hebben er alle belang bij om een eenvoudige site en een gebruiksvriendelijke app aan te bieden. “Wie niet meteen vindt wat hij wil, riskeert zijn reis elders te boeken”, klinkt het bij Koen Van den Bosch, woordvoerder van Thomas Cook/Neckerman. “Een gebruiksvriendelijke website is essentieel. De bruikbaarheid voor mobile, zowel tablet als smartphone, hoort er gewoon bij. Volg je niet, dan loop je het risico dat je onderaan de ranking komt te staan bij een zoekopdracht van Google.”

 

Het was duidelijk dat de toeristen nood hadden aan meer digitale informatie – Katrien Steelandt

 

Op wenken bediend
En dat zijn niet de enige voordelen voor de reissector. Consumenten zijn bereid heel wat gegevens prijs te geven als ze op zoek zijn naar perfecte reis. “Die gegevens kunnen optimaal gebruikt worden. Als iemand zijn trouwverjaardag opgeeft en we zien dat hij vorig jaar naar een land rond de Middellandse Zee is geweest, dan kan je door bepaalde indicatoren in te vullen een reisvoorstel op maat aanbieden. Door de digitalisering kunnen klanten beter op hun wenken bediend worden.”

Verschillende kanalen
Voor grote touroperators klinkt het als muziek in de oren, maar wat is de rol van kleinere reisbureaus in dit hele verhaal? Worden zij binnenkort het slachtoffer van de digitalisering en verdwijnen ze net als videotheken uit het straatbeeld? Van den Bosch schept duidelijkheid en verklaart dat de consument zich nog graag informeert via verschillende kanalen als het over zijn reis gaat. Hij informeert zich op het internet, gaat dan langs bij de reisagent, boekt nadien eventueel nog iets bij via een app en belt misschien nog even naar de helpdesk met een administratieve vraag. “Een reis boeken is geen en/of verhaal, maar een en/en verhaal. Kijk, een reisagent ken zijn klant nog altijd beter dan een zoekmachine.”