De Gentse haven, de haven van Zeebrugge… alle groeipogingen ten spijt, het zwaartepunt van de Belgische economie ligt volgens recent onderzoek nog steeds in Antwerpen. Vooral de haven van Antwerpen, de tweede grootste van Europa, is een enorme troef. “Om eerlijk te zijn, we beschikken over drie grote troeven in Antwerpen”, verduidelijkt Luc Luwel, gedelegeerd bestuurder van VOKA Antwerpen-Waasland. “Naast de haven, zijn we, na Houston, de tweede grootste chemiecluster ter wereld”, klinkt het trots “En laat ons tot slot het belang van de diamantsector niet vergeten, nog steeds een belangrijke aantrekkingspool voor buitenlanders.”

Belangrijke groeisectoren
Die drie grote pijlers brengen met zich mee dat heel wat toeleveringsbedrijven zich in de loop van de jaren hebben gevestigd in Antwerpen en mee profiteren van dat succes. Ondernemers mogen evenwel niet stil blijven staan. Er zijn namelijk een aantal sectoren waar groei mogelijk is en in geïnvesteerd moet worden. Luwel denkt daarbij aan de slimme zorg. “Antwerpen kent een sterke densiteit van ziekenhuizen”, legt hij uit. “We moeten daarop inspelen. Steeds meer mensen willen langer thuisblijven. Ouderenzorg moet anders. Het wordt zaak om daar innovatief in te zijn, want daar kunnen we nog groei realiseren.”

We zijn geen Londen of Parijs, maar we spelen wel mee in de league van de subtop, zoals Stockholm en Barcelona – Luc Luwen

Antwerpen vs. Barcelona
Creativiteit en innovatie zijn de rode draad doorheen zijn betoog. “Nieuwe ideeën, nieuwe concepten, zoals slimme logistiek, duurzame chemie… moeten steun krijgen van de overheid, een voedingsbodem vormen voor nieuwe investeerders en buitenlandse ondernemers”, meent hij.
Gelukkig weten die de weg naar Antwerpen nog steeds te vinden. In de afgelopen jaren vond meer dan een kwart van de buitenlandse investeringsprojecten in België zijn thuisbasis in Antwerpen. “We zijn internationaal gericht en dat moet ook”, beklemtoont Luwel. “We zijn geen Londen of Parijs, maar we spelen wel mee in de league van de subtop, zoals Stockholm en Barcelona. We moeten erover waken dat we die internationale contacten blijven verzorgen.”

 

Antwerpen2

 

Vijf voor twaalf
Allerlei factoren samen zorgen er dus voor dat Antwerpen een uitgelezen plek is om je onderneming te vestigen, maar tegelijk mogen we niet blind zijn voor de toenemend immobiliteit in de provincie. “Dat hangt als een zwaard van Damocles boven onze regio”, waarschuwt Luwel. “We verliezen nu te veel kostbare tijd in het verkeer en als er niet snel een uitvoering komt van het Masterplan, als we niet snel die derde Scheldeverbinding krijgen, dan dreigt Antwerpen een industrieel kerkhof te worden.” Er liggen al 20 jaar plannen op tafel, die schreeuwen om uitvoering. De Vlaamse Overheid onderneemt nu gelukkig wel stappen om daarmee te starten.

Mensen houden van mijn persoonlijke aanpak, ze zijn op zoek naar ‘iets meer’ – Lynn Wauters

Antwerpen = vernieuwende provincie
Met zulke nieuwe plannen voor de oplossing van het mobiliteitsprobleem en de grote steun die start-ups krijgen, blijft Antwerpen zijn imago van vernieuwende provincie eer aan te doen. Lynn Wauters richtte bijvoorbeeld acht jaar geleden haar eenmanszaak Lilli Vanilli op in Hove. Aanvankelijk verkocht ze enkel kinderkledij, twee jaar later schakelde ze over op juwelen. “Eerst combineerde ik mijn werk nog met een deeltijdse job”, zegt ze. “Maar sinds deze zomer werk ik voltijds als zelfstandige.” De winkel is drie dagen in de week open. “Het is geen grote zaak, maar ik merk wel dat het concept aanslaat. Mensen houden van mijn persoonlijke aanpak, ze zijn op zoek naar ‘iets meer’.”

Creatieve ondernemingen = creatief publiek
Start-ups zoals Lilli Vanilli tonen dat er zeker een markt is voor creatieve geesten in Antwerpen. “Daar moet meer ruimte voor gemaakt worden”, meent VOKA. “Want creatieve ondernemingen lokken een creatief publiek. En dat kan alleen maar positief uitdraaien voor onze provincie.”