Heeft je baas een meeting gepland met aansluitend een teambuilding? Spring dan maar in de lucht. Want meer en meer Vlaamse steden doen de gekste investeringen in MICE om meer meetingtoeristen aan te trekken, en daar hoor jij nu ook bij. Zo kan je in Sint-Truiden deze kerstperiode met je collega’s in een arrenslee met vier rendieren stappen, om vervolgens op 50 meter boven de grond van je cava te nippen. Ander scenario: aan de kust kan je in beachclubs vergaderen met je voeten in het zand. En misschien daarna nog even gaan surfen met z’n allen?

België aan de top
Het klinkt veelbelovend, dat meetingtoerisme. En dat is het blijkbaar ook. Want op de MICE & Travel Fair begin dit jaar in Amsterdam werd België uitgeroepen als ‘MICE-bestemming’ van het jaar. Het vierletterwoord MICE, dat zoveel betekent als meetings, incentives, conventions en exhibitions, verwijst naar het zakelijk toerisme waar ons land zo te horen grote troeven voor heeft.

 

Als ergens een medisch congres plaatsvindt, dan wordt die kennis ook opgepikt door de bestemming zelf – Evelyne Bardyn

 

Big spenders
Volgens de recentste cijfers van Toerisme Vlaanderen verdienen we ruw 1,4 miljard euro per jaar aan dat zakelijk toerisme. Niet mis dus. “Het vormt inderdaad een aanzienlijke bijdrage voor de Vlaamse economie”, bevestigt Evelyne Bardyn, Senior Meeting Manager bij Toerisme Vlaanderen. “De organisatoren en deelnemers geven in het algemeen meer uit dan vrijetijdstoeristen. Niet alleen aan zaalhuur maar ook aan catering, logies, vervoer, enzovoort.”

 

mice

 

Uitwisseling van kennis
Maar er is meer. De meetingindustrie heeft ook rooskleurige gevolgen voor de bedrijven zelf en de gemeenschap in het algemeen. Op meetings wordt er volop genetwerkt met collega’s, klanten en stakeholders uit andere landen. Bardyn: “Er wordt kennis uitgewisseld en de toegang tot expertise verlaagt. Stel, er vindt ergens een medisch congres plaats, dan wordt die kennis deels opgepikt door de bestemming zelf en zo verder verspreid.”

 

Onze vergaderzalen kijk uit op de haven van Zeebrugge. Dat trekt mensen uit de sector naar hier – Sebastiaan Defoort

 

Goed voor imago
Bovendien wéét iedereen het als er een groot congres plaatsvindt in de stad. En dat is goed voor het imago. In Antwerpen een congres organiseren over petrochemie bijvoorbeeld, is slim gezien met de haven vlakbij. Bardyn: “Zo zijn er nog veel meer natuurlijke linken met steden die we verder willen uitwerken. Biotechnologie in Leuven bijvoorbeeld of Health Care in Gent. De expertise is daar al aanwezig en kan voor kruisbestuiving zorgen met experts uit de hele wereld die later nog eens terugkomen.”

Ervaring moet bijblijven
Want ook dat terugkomen is één van onze troeven die we nog meer kunnen uitspelen. Volgens Bardyn moet de ‘meetingervaring’ bijblijven. Zakenlui moeten zich iets herinneren van ons land als ze na het congres huiswaarts keren. Het rijke erfgoed van Brussel bijvoorbeeld, of die ene boottrip door Brugge op weg naar het congres.

 

mice

 

Meeting aan zee
Unieke locaties hebben we dus nodig. Iets waar de Belgium Pier in Blankenberge  een mooi voorbeeld van is. Want de wandelboulevard voor toeristen over de Noordzee, trekt meer en meer businessmensen aan. “Het aantal boekingen is op twee jaar tijd verdubbeld. De vraag stijgt”, zegt manager Sebastiaan Defoort. “Dat komt door onze unieke locatie: je kan bij ons vergaderen 365 meter op zee. We hebben ook een auditorium dat vijf meter onder de zeespiegel ligt. En parking is er op de zeedijk.”

Vol potentieel
Zakenlui naar de kust halen, dat is een prestatie. Amper drie procent van alle meetings worden aan de kust georganiseerd. Oorzaak: de decentrale ligging. Defoort: “Dat is inderdaad een struikblok. Vaak zijn grote bedrijven gevestigd in grote steden in het binnenland. Waarom zou een bedrijf dan zo ver reizen voor een meeting, dat kost tijd en geld.” Maar zoals Bardyn al aangaf, speelt ook hier de link met de industrie een rol. Defoort: “Onze vergaderzalen kijken uit op de haven van Zeebrugge. Dat trekt mensen uit de sector  naar hier.”