Overdag op de schoolbanken als student kinesitherapie. ’s Avonds in de kooi als ‘Q-Bomb’. Jan Quaeyhaegens, Welterweight MMA-fighter, leeft in twee verschillende werelden, maar beweegt zich er behendig door. Op weg naar de top.

Wanneer we Jan ontmoeten, is hij in volle voorbereiding van zijn gevecht op Cage Warriors, dat doorgaat op 16 juni. Hij ziet er relaxed en beheerst uit, klaar voor een episch gevecht. Als fighter én student weet Jan heel duidelijk wat hij wilt en hoe hij zijn doel om professioneel MMA-fighter te worden, moet bereiken.

Hoe ben je in MMA gerold?
“Toen ik zo’n vijftien, zestien jaar was, zag ik op Youtube enkele highlights van bekende fighters. Toen heb ik zelf opgezocht waar ik MMA (Mixed Martial Arts, red.) kon beoefenen. Ik ben op mijn achttiende begonnen. Dat lijkt laat, maar is normaal, aangezien gevechtssport een ‘high impact sport is. Ik was er net op tijd bij om nog genoeg ervaring op te doen om op hoog niveau goed te kunnen presteren.”

Hoe sluit je studiekeuze aan bij je passie?
“Ik ben altijd gepassioneerd geweest door sport en het menselijk lichaam. Door het beter, sterker, sneller willen worden. Kinesitherapie leek mij een goede combinatie omdat ik in sportwereld actief kan blijven en later in mijn interessevlak werk kan vinden. Elke sport brengt een hoog risico met zich mee. De kans om blessures te krijgen en ‘out’ te zijn, is heel reëel. Dan moet je natuurlijk op iets kunnen terugvallen. Hoewel ik met mijn studie niet even gepassioneerd bezig ben als met mijn sport, ben ik wel heel blij dat ik de opleiding gehaald heb.”

In je studie bestudeer je uitgebreid het menselijk lichaam. Komt deze kennis van pas tijdens je gevechten?
“Het is niet zo dat je geheime truukjes leert, of dat je bepaalde drukpunten leert kennen waarmee je iemand meteen kunt uitschakelen (lacht). Het helpt wel wanneer je bijvoorbeeld een blessure oploopt. Dan heb je zelf al een goed idee welke versterkende oefeningen je kunt doen, hoe je genezing aanmoedigt… Je hebt een beter inzicht over je eigen lichaam, en kunt op je eigen kennis vertrouwen.”

 

Ik vind dat een enorm leuke achtervolging, het constant beter willen worden

 

Wat spreekt je aan in de sport?
“Bij MMA kun je nooit alles kennen. Je moet jezelf verbeteren in alle disciplines, elke dag. Op je worstelen, op de grond, op je worpen… Dus je kunt blijven leren, nieuwe inzichten blijven verwerven om een zo compleet mogelijk pakket te worden en jezelf zo goed mogelijk te maken. Ik vind dat een enorm leuke achtervolging, het constant beter willen worden.”

Je legt de lat dus hoog.
“Ja, en dat is ook wel nodig. Sommige jongens denken: ‘nu is mijn boksen goed genoeg’, en dan worden ze net op hun boksen gepakt. Als je wel constant die grens voor jezelf verlegt, is het een eindeloze reis.”

Hoe belangrijk is mentale weerstand hierin?
“Je mindset en mentale kracht zijn zeker even belangrijk als je fysieke. Als je niet in jezelf of in je technieken gelooft, en niet denkt: ‘ik ben hier helemaal klaar voor’, dan win je ook geen wedstrijden. Dat gevoel bekom je door een goede voorbereiding: het idee dat je er alles aan gedaan hebt om je zo goed mogelijk voor te bereiden, qua training, voeding, conditie, bouwt mee aan dat vertrouwen in jezelf. Je moet het ook gewoon in je hebben om te kunnen presteren op de belangrijkste momenten. Je staat toch ook maar, bij wijze van spreken, in je ondergoed voor een groot publiek, en de risico’s bij een gevecht zijn vrij hoog. Hierop moet je dus ook mentaal voorbereid zijn.”

JanQ

Hoe bereid je je dan eigenlijk voor op een gevecht?
“Ik train 6 dagen per week, 2 keer per dag. Dat vraagt veel tijd, en discipline, zeker in combinatie met mijn studie: je moet op tijd gaan slapen, goed en genoeg eten enzoverder. Ik ben 5 maanden geleden ook vegetarisch geworden, uit morele overtuiging. Iedereen denkt dan: heb jij je vlees niet nodig? Qua sportieve prestaties zie ik in ieder geval geen achteruitgang. Je hebt dus geen vlees nodig om sterker te zijn.”

Alles bij elkaar genomen, moet jij wel een pro in time management zijn!
“Dat zou moeten zijn, ja (lacht). Het is inderdaad een lastige combinatie. Ik moet soms de keuze maken: ga ik naar de les of krijgt mijn training voorrang? Mijn studies lopen ook niet altijd even vlot omdat je soms prioriteiten moet stellen, maar zolang ik er uiteindelijk maar geraak, ben ik meer dan tevreden.”

Over je fights gesproken: volgens welke waarden vecht jij?
“Vanaf het moment dat in een gevecht de bel gaat, zal ik er alles aan doen om de ander uit te schakelen en te winnen. Maar… het blijft wel een heel respectvolle sport. Je vecht 15 minuten met iemand, maakt samen iets mee, geeft alles om te kunnen winnen… Dan kun je nadien niet anders als respect hebben voor elkaar. In de media lijkt het alsof iedereen in MMA elkaar gewoon wat duwt, en smack talk verkoopt maar uiteindelijk is iedereen heel vriendelijk. Drama verkoopt nu eenmaal goed, maar uiteindelijk is elke sporter bezig met zichzelf te verbeteren, een goed mens te zijn.”

 

Ofwel word ik afgemaakt, ofwel win ik de wedstrijd door ze te beëindigen. Ik ga er altijd volledig voor

 

Hoe omschrijf je jezelf als vechter?
“Ofwel word ik afgemaakt, ofwel win ik de wedstrijd door ze te beëindigen. Ik ga er altijd volledig voor maar doe dat op een heel gecontroleerde manier. Ook in mijn voorbereiding ben ik heel berekend. Ik probeer patronen te herkennen, ze uit te lokken, patronen te zetten en die dan te doorbreken… Van buitenaf lijkt het allemaal heel wild en zot, maar er komt veel tactiek bij kijken.”

Hoe beleef je het gevecht zelf?
“De dag van het gevecht vraag ik me altijd af: waarom doe ik dit eigenlijk (lacht). Dan wordt het ‘echt’. Het blijft natuurlijk een gevecht, het wordt vermoeiend en het gaat pijn doen. 2 maanden hard werk wordt dan hopelijk beloond. En de ontlading wanneer je wint en alle adrenaline wegvalt, is zalig.”

En wie is de man achter de vechter Jan Quaeyhaegens?
“Ik ben altijd oprecht, en dat is in de kooi niet anders. Ik heb er vertrouwen in dat ik gewoon altijd mezelf kan zijn en dat ik geen act moet spelen. De sport heeft dan wel een hoog entertainmentgehalte – mannen met een grote mond verkopen beter – maar als je zo niet bent, komt dat niet goed, niet oprecht over.”

Ga je winnen de 16de?
“Natuurlijk (lacht). Ik heb er alles aan gedaan om te kunnen winnen, meer kun je niet doen. Het moment dat je in de wedstrijd stapt, is het een kwestie van te vertrouwen op je instincten. Het wordt een zware wedstrijd zaterdag, met een sterke tegenstander. Ik kijk er enorm naar uit om een epische fight te hebben met iemand die je naar het hoogste niveau trekt. De winst is alles waar ik voor ga.”

Fokus Jongeren als trotse partner van Jan Quaeyhaegens
Op zaterdag 16/6 keert Cage Warriors terug naar de Lotto Arena. Vanaf 18.15u kun je supporteren voor Jan Quaeyhaegens, in zijn fight tegen Phil Mulpeter. Fokus Jongeren is alvast van de partij. Meer informatie en tickets vind je op de site van Lotto Arena.