Het welzijn van een kind vergroten via dieren, dat is het doel van Animal Assisted Therapy. De techniek bestaat al sinds 1950 en zet dieren in als katalysator. Ze wordt toegepast door specialisten die gepassioneerd met hun werk bezig zijn.

Dieren en welzijn
De invloed van een dier op ons welzijn en onze levenskwaliteit is al lang gekend. Toch worden de positieve effecten van de relatie tussen mens en dier in België nog maar enkele jaren erkend als therapie. Vandaag is therapie met dieren hip, vooral bij kinderen.

Moeilijke periode tijdens het opgroeien
Of het nu gevoelig of verlegen is, eenzaam of emotioneel, euforisch of ten prooi valt aan problemen op school, elk kind kan een moeilijke periode doormaken. Therapie met dieren kan het kind helpen om zich beter te voelen over zichzelf, bij anderen of in zijn of haar omgeving. De laatste jaren zijn er vele organisaties ontstaan die de techniek toepassen. Ze wordt gezien als een nieuwe, heilzame vorm van zorg, waarbij het dier vaak optreedt als een soort katalysator, of zelfs als bemiddelaar voor het kind.

Moeilijk blootgeven
In Limelette bijvoorbeeld baat de psychologe Daphné Stadnik een centrum voor therapie met dieren uit. Iedereen kan er terecht, ook kinderen. Want jongeren en adolescenten zijn vaak terughoudender wanneer ze over zichzelf of hun problemen moeten praten bij een psycholoog die ze niet kennen. “Door de aanwezigheid van dieren vertellen ze makkelijker over zichzelf en leren ze bij. Tegelijk ervaren ze het plezier en de vrijheid die ze nodig hebben op hun leeftijd”, legt Daphné Stadnik uit. “Meestal zijn het de jongeren die problemen hebben op school, die soms gedragsproblemen, angsten of paniek vertonen of die zich moeilijk blootgeven aan anderen, die er het meeste baat bij hebben.” Kortom, of het nu gaat om de aanwezigheid van een hond, kat of konijn… deze therapie biedt allerlei voordelen. Het dier wordt dan een bepalend element voor de ontwikkeling van het zelfvertrouwen, een leermiddel om zichzelf beter uit te drukken en zijn plaats binnen relaties te vinden. Tegelijk biedt het de kans om gevoelens te uiten of lichaam en geest te stimuleren en helpt het om negatieve gevoelens opzij te schuiven.

 

Door de aanwezigheid van dieren vertellen jongeren makkelijker over zichzelf en leren ze bij Daphné Stadnik

 

Omgaan met angsten
Ook in Warneton werd de vzw Toutdoux door drie dierenliefhebbers opgericht vanuit een gedeeld verlangen om anderen een plezier te doen en zich nuttig te maken. De vereniging waakt over een kwaliteitsvolle dienstverlening. Haar werking is heel divers en staat ook open voor kinderen. Johanne Trombetta, één van de uitbaters, geeft er een woordje uitleg bij: “Wat de bemiddeling via het dier betreft, bestaat de praktijk uit verschillende workshops. Daarin leren kinderen hoe ze met hun angsten kunnen omgaan, hoe ze beter met het dier kunnen communiceren of zelfs hoe ze meer respect kunnen tonen voor openbare ruimtes. We bieden ook de gelegenheid om de kennis over het dier te vergroten, om aan de eigen concentratie te werken en meer zelfvertrouwen te ontwikkelen. Om dat te doen, bezoeken we de kinderen gewoon thuis met onze gezelschapsdieren en al het nodige materiaal voor de workshop.”

Erkende zorgen
Deze atypische vorm van therapie heeft nog meer voordelen. Denk maar aan het vermogen om de psychomotoriek, de aandacht, het geheugen en het gevoelsleven van kinderen te verbeteren. Wat er ook van aan is, steeds meer mensen geloven in therapie met dieren. Uit een Belgische studie bleek vorig jaar dat de patiënten in bepaalde gevallen zelfs een medisch voorschrift zouden willen krijgen zodat die zorgen beter erkend worden. En ook al gaat het regelmatig om kinderen, de therapie met dieren zou weleens vaker kunnen opduiken. Naast haar gebruik in het kader van problemen met isolement en depressie, wordt ze steeds vaker gebruikt in rusthuizen. Weinig verrassend.