Ons land mag dan behoorlijk klein zijn, het is groots in wetenschappelijke ontwikkelingen en innovatieve oplossingen. Maar hoe komt dat eigenlijk? Zijn wij Belgen dan bovengemiddeld begaafd? Of zijn we misschien (letterlijk) de beste leerlingen van de klas?

Ga maar even na: fotoformaat JPEG, het sensationele nieuws rond de exoplaneten van TRAPPIST-1, het beroemde maar ongrijpbare Godsdeeltje, de pil, de cassette, de verlostang… Allemaal ontwikkelingen en uitvindingen van Belgische makelij, of toch minstens met een Belgisch kantje.

 

Vierde meest innovatieve land
Het gerenommeerde Duitse Centrum voor Europees Economisch Onderzoek (ZEW) riep ons land in 2014 bovendien uit tot vierde meest innovatieve economie ter wereld. Wetenschapsjournalist Senne Starckx: “Ook op het vlak van internationale samenwerking doet ons land het goed. Belgische wetenschappers bekleden wereldwijd topposities aan prestigieuze universiteiten en we doen mee aan grote wetenschapsprojecten als Galileo, ITER en CERN.”

 

Authentieke verhalen met werkbare adviezen kunnen écht het verschil makenKatrien Dewijngaert

 

 

Alles dankzij kmo’s
Waar hebben we die voortrekkersrol eigenlijk aan verdiend? Zijn we naast de dapperste ook nog eens de slimste aller Galliërs? Volgens diezelfde studie  is onze vierde plaats vooral te danken aan “sterke kmo’s, de hidden champions van industriële niche toeleveringsmarkten.” Daarbinnen bekleden innovatieve start-ups een belangrijke plaats.

 

Starters vs. start-ups
Katrien Dewijngaert is co-founder van Start it @kbc, dat in drie jaar tijd een community van maar liefst 490 start-ups wist te creëren. “Een start-up is niet hetzelfde als een starter, het verschil zit voornamelijk in het businessmodel. Start-ups zien een probleem en zoeken een schaalbare, innovatieve oplossing met vaak een digitale of technologische component. Ze zijn daarbij niet bang om big te denken.”

 

België vol ideeën
Start-ups redeneren bovendien in termen van oplossingen  en markten en kijken vaak over grenzen heen. Dewijngaert geeft het voorbeeld van The Kobi Company, een start-up die als allereerste ter wereld een multifunctionele tuinrobot ontwikkelde. Het idee ontstond in Leuven, maar het proof of concept werd uitgezet in de Verenigde Staten. “Gewoon omdat het daar nu eenmaal veel vaker en harder sneeuwt dan hier”, aldus Dewijngaert.

 

Ons land scheert al heel lang hoge toppen op het gebied van onderwijs, voornamelijk dan in wetenschappelijke richtingen als wiskunde Senne Starckx

 

 

Uitpakken met ons succes!
Maar internationaal en innovatief denken kan toch niet exclusief aan Belgen voorbehouden zijn? Wat maakt ons kleine land dan toch zo opvallend vooruitstrevend? Volgens Dewijngaert speelt onze R&D een belangrijke rol. “Wij zijn enorm goed in research – we hebben prima universiteiten, imec… Helaas beseffen Belgen vaak niet dat wij zo’n goede onderzoekers hebben, waardoor we er ook te weinig te koop mee lopen. Dat zouden we in de toekomst gerust meer mogen doen. Uitpakken met ons succes: daar is niets mis mee.”

 

Sterk onderwijs, sterke geest
Naast R&D vormt onderwijs een belangrijke motor van onze innovatie koppositie. Wetenschapsjournalist Starckx: “Ons land scheert al heel lang hoge toppen op het gebied van onderwijs, voornamelijk in wetenschappelijke richtingen als wiskunde. Dat heeft bijgedragen aan een sterke analytische geest, die bij tal van uitvindingen en ontdekkingen primordiaal is.”

 

Case als thesis
Bovendien: waar vroeger een strikt onderscheid bestond tussen studies en werken, vloeien de twee domeinen steeds vaker in elkaar over. Thesissen zijn niet langer puur theoretische werkstukken, maar cases die worden getoetst binnen de industrie. Of er wordt in groepjes een businessplan opgesteld.”

 

Helaas weten Belgen vaak niet dat wij zo’n goede onderzoekers hebben Katrien Dewijngaert

 

 

Student-ondernemer
Universiteiten en hogescholen hebben zich daarnaast getransformeerd tot ‘kennishubs’, waarrond innovatieve start-ups zich kunnen ontwikkelen. Dewijngaert: “En dan heb je nog initiatieven zoals in Gent, waar de drie hogere-onderwijsinstellingen het unieke statuut van student-ondernemer in het leven riepen. Ik denk ook aan Mindgate in Leuve n, dat de grote innovatieve Leuvense bedrijven wil samenbrengen op vlak van technologie, geneeskunde en creativiteit.”

 

Inspirerende verhalen stimuleren
We mogen dus terecht trots zijn op onze status. Maar we moeten er ook over waken dat we die ondernemingsdrang blijven stimuleren. En dat doen we best aan de hand van inspirerende verhalen. Laat ondernemers achter succesvolle start-ups en bedrijven aan het woord. Hoe hebben ze hun idee gerealiseerd? Tegen welke grenzen en praktische problemen zijn ze aangebotst?

 

Maak het verschil met verhalen
Dewijngaert: “Authentieke verhalen met werkbare adviezen kunnen het verschil maken. Dat hoeft dus niet per se te gaan over successen, of over de miljoenen die ze hebben opgehaald. “Eerder over hun eerste, aarzelende gesprekken met andere founders. Of over de eerste deal met een klant. Dat zet mensen aan om zelf de stap te zetten.”